[Valid Atom 1.0] OCIO DE VICTOR: El EEG detecta señales de consciencia en pacientes en estado vegetativo

miércoles, 16 de noviembre de 2011

El EEG detecta señales de consciencia en pacientes en estado vegetativo


Investigadores desarrollan una forma sencilla de probar si pacientes que parecen insensibles lo son realmente o no.
Tres pacientes con lesiones cerebrales cuyo estado está diagnosticado como vegetativo -es decir, que no responden al entorno- puede que en realidad estén conscientes. Usando un EEG (electroencefalograma) para medir su actividad cerebral, varios investigadores descubrieron que podían cumplir órdenes sencillas.
Leyendo la mente: Usando un EEG para medir la actividad cerebral, varios investigadores descubrieron que algunos pacientes diagnosticados como vegetativos podían responder a órdenes sencillas. El patrón de actividad eléctrica en estos pacientes (arriba se muestra un ejemplo) es idéntico a los patrones observados en personas sanas

Esto refuerza descubrimientos anteriores del mismo grupo que sugieren que algunas personas que no demuestran respuestas externas pueden tener un nivel relativamente elevado de capacidad cognitiva. El objetivo último de los investigadores es desarrollar este enfoque para terminar por convertirlo en una herramienta de comunicación.

En el estudio, los investigadores analizaron a 16 pacientes con lesiones cerebrales (algunas debidas a traumatismos y otras a falta de oxígeno) y a 12 personas sanas, pidiendo a ambos grupos que pensaran en la acción bien de mover las manos, bien los dedos de los pies con un EEG puesto. Descubrieron que, al igual que la gente sana, tres de los pacientes con lesiones cerebrales podían generar fiablemente dos patrones de actividad cerebral diferenciados basándose en la orden. Uno de los pacientes lo repitió más de 200 veces, más de lo que pudieron hacerlo los participantes sanos.
En anteriores ocasiones este equipo había usado IRM funcional, o imágenes cerebrales por resonancia magnética, para demostrar que un paciente diagnosticado como vegetativo podía usar un sistema parecido al descrito ahora para responder a preguntas cuya respuesta fuera sí o no. Ese sorprendente descubrimiento conmocionó a la comunidad médica, dando paso a la pregunta de cuántos de entre este tipo de pacientes tienen funciones cognitivas más allá de lo que indican sus funciones externas. 
Sin embargo, las máquinas de IRM son caras y su uso se limita principalmente a los hospitales, lo cual las convierte en una herramienta difícil para estudiar a pacientes con lesiones cerebrales, que suelen estar en rehabilitación o en residencias. En este nuevo estudio, los investigadores han usado un aparato de EEG estándar, que es relativamente barato y portátil. “Probablemente sea tan sensible como la IRM”, afirma Adrian Owen, investigador de la Universidad de Western Ontario (Canadá), y director del estudio. “Eso significa que tenemos una herramienta que podemos sacar a la comunidad y usar en los hospitales o residencias”.
Los investigadores pueden distinguir la intención de mover una mano de la de mover un dedo del pie porque la actividad cerebral se origina en sitios distintos de la corteza motora, la parte del cerebro que controla el movimiento. El equipo de Owen se pasó la mayor parte del año pasado averiguando cómo decodificar con precisión las señales eléctricas que emite el cerebro al imaginar estos movimientos. Los hallazgos del nuevo estudio se publicaron la semana pasada en la revista The Lancet.
FUENTE: technologyreview.es
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